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19/05
2007
Neuquén, Patagonia: Avanza el proyecto de producción de potasio

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Representantes de la empresa inglesa Río Tinto se reunieron este viernes con el gobernador Jorge Sobisch y presentaron los avances sobre el proyecto en el yacimiento de potasio más grande de América del Sur, ubicado en la zona norte de la provincia, en cercanías de Rincón de los Sauces

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Representantes de la empresa inglesa Río Tinto se reunieron este viernes con el gobernador Jorge Sobisch y presentaron los avances sobre el proyecto en el yacimiento de potasio más grande de América del Sur, ubicado en la zona norte de la provincia, en cercanías de Rincón de los Sauces.

El gobernador Jorge Sobisch recibió el viernes por la mañana en su despacho de Casa de Gobierno a los representantes de la firma inglesa Río Tinto, responsables de la compañía Potasio Río Colorado S.A. que explota el yacimiento de potasio y la planta piloto ubicada en el paraje Cañadón Amarillo, al sur de la provincia de Mendoza.

Esta empresa tuvo a su cargo la realización de los estudios de prefactibilidad –que fueron altamente positivos- en este reservorio de potasio ubicado en la zona norte de la provincia, cerca de Rincón de los Sauces, y que comparte con Mendoza.

Sobisch se reunió con el gerente General de Río Tinto, Kevin Fox y el gerente de Relaciones Externas, Ricardo Furfaro, quienes presentaron los avances sobre el proyecto. Estuvieron presentes en la reunión los ministros de Hacienda, Finanzas y Obras Públicas, Claudio Silvestrini; de Producción y Turismo, Marcelo Fernández Dötzel y de Empresas Públicas, Omar Gutiérrez.

Al término del encuentro, Kevin Fox informó que “durante la entrevista con el gobernador, hicimos una actualización sobre el proyecto y hablamos sobre el avance hacia la próxima etapa, que es la construcción” de las obras.

Cabe recordar que el gobierno neuquino trabaja desde hace años para que la Argentina, desde Neuquén, sea un nuevo país productor de potasio, como lo es actualmente Brasil y en menor escala, Chile. La iniciativa surge luego de que los trabajos de exploración realizados por la compañía Río Tinto en el yacimiento ubicado en el norte de la provincia, dieran resultados altamente positivos.

Según datos proporcionados por la Secretaría de Estado de Energía y Minería, en Neuquén está el 75 por ciento del yacimiento más grande de potasio de América del Sur, el otro 25 por ciento está en el sur de Mendoza. Unos 170 países del mundo son demandantes de potasio y solamente 12 países lo producen. El proyecto neuquino es muy alentador porque el yacimiento encontrado en el cono sur de América, tiene un reservorio muy importante, con capacidad para exportar potasio a todo el mundo por unos 40 años.

Fox también explicó que la compañía aspira iniciar antes que finalice 2007, la etapa de construcción de la planta de explotación en territorio neuquino, puesto que en la actualidad existe un centro de exploración y explotación en territorio mendocino. Por eso, “necesitamos obtener todos los permisos de cada provincia y hablamos sobre el tema con el gobernador para avanzar con el proyecto”, aseguró.

El empresario de Río Tinto evaluó la reunión como “muy positiva” ya que “hablamos –dijo- sobre varios aspectos del proyecto, especialmente del cronograma que tenemos y sobre el que queremos avanzar durante este año, por lo que estamos trabajando con todos los ministerios de Neuquén y creo que hemos avanzado”, dijo.

En noviembre de 2005 el gobernador Sobisch, teniendo en cuenta el alto interés estratégico que visualiza Neuquén en este mineral, se trasladó hasta la ciudad de Rincón de los Sauces y desde allí hasta el paraje Cañadón Amarillo, en territorio mendocino, a fin de visitar la mina de potasio y la planta piloto que la compañía Potasio Río Colorado SA, propiedad de la firma inglesa, ya tiene instalada allí.

Por su parte, Ricardo Furfaro destacó que se le brindó al Gobernador “una explicación del proyecto. Estamos trabajando con todos los ministerios que tienen ingerencia en las etapas del proyecto y lo que se hará ahora, después de presentar el informe de impacto social y ambiental, es trabajar todavía más cerca con ellos”.

Indicó que una vez que se realice la declaración de impacto social y ambiental se podrá comenzar con la construcción del proyecto. “Pensamos que hacia fines de este año, principios del año que viene, tendríamos que estar empezando con las obras y mantenemos el comienzo de las operaciones para comienzos del año 2010”, aseveró.

Un proyecto totalmente ecológico

En oportunidad de la visita que realizan autoridades neuquinas a Mendoza, en noviembre de 2005, los expertos de la firma destacaron que el proyecto es totalmente ecológico. No contempla el uso de químicos, sino que desde el punto de vista del medio ambiente es muy conservador.

Al detallar cómo se extrae el potasio, se explicó que este proceso ecológico se utiliza actualmente en toda América y constituye una nueva forma de minería. No se utilizan químicos, sólo agua caliente. Básicamente es un proyecto sencillo, aunque tecnológicamente sea más complejo.

El método de explotación consiste en perforar la superficie terrestre hasta alcanzar los 1100 metros de profundidad, lugar donde está la capa de cloruro de sodio y cloruro de potasio (sal y potasio). Luego se inyecta agua caliente que se extrae del río Colorado a través de bombeo y se lleva a una temperatura de 80 grados, mediante cisternas.

El agua caliente diluye esa mezcla de cloruro de sodio y cloruro de potasio, esto es, la convierte en una especie de salmuera y luego esa salmuera es bombeada y depositada en piletones construidos especialmente. Allí el agua se evapora, esa salmuera es tratada y se separa la sal del potasio. El potasio en sí es lo que a la firma le interesa como producto que a futuro venderíamos cristalizado en panes o bien granulado, dijeron.

Aseguraron en aquella ocasión que el volumen de agua a tomar del río Colorado una vez que la planta esté produciendo es ínfimo, no llegaría al uno por ciento del caudal mínimo histórico del río. Este volumen no afectará para nada al recurso natural.

Potasio Río Colorado y Río Tinto también se encuentran analizando un proyecto para reinyectar la sal restante que queda de la decantación del potasio, nuevamente a la tierra. La sal se podría vender -según dijeron los especialistas- pero el yacimiento se encuentra a gran distancia de los mercados interesados y hace muy costoso su traslado.

Propiedades y uso del potasio

En oportunidad de la visita que realizan autoridades neuquinas a Mendoza, en noviembre de 2005, los expertos de la firma destacaron que el cloruro de potasio se utiliza principalmente en mezclas fertilizantes (abono). Sirve también como material de partida para la manufactura de otros compuestos de potasio. El hidróxido de potasio se emplea en la manufactura de jabones líquidos y el carbonato de potasio para jabones blandos. El carbonato de potasio es también un material de partida importante en la industria del vidrio. El nitrato de potasio se utiliza en fósforos, fuegos pirotécnicos y en artículos afines que requieren un agente oxidante.

El potasio es un elemento muy abundante y es el séptimo entre todos los elementos de la corteza terrestre; el 2,59 por ciento de ella corresponde a potasio en forma combinada. El agua de mar contiene 380 partes por millón de este mineral, lo cual significa que el potasio es el sexto más abundante en solución.

Efectos sobre la salud y el ambiente

Además, el potasio puede ser encontrado en vegetales, frutas, patatas, carne, pan, leche y frutos secos. Juega un importante papel en los sistemas de fluidos físicos de los humanos y asiste en las funciones de los nervios.

Junto con el nitrógeno y el fósforo, el potasio es uno de los macronutrientes esenciales para la supervivencia de las plantas. Su presencia es de gran importancia para la salud del suelo, el crecimiento de las plantas y la nutrición animal.

Como tal, el elemento es requerido por los países del mundo en proporciones relativamente elevadas, porque así lo necesitan las plantas en desarrollo. Las consecuencias de niveles bajos de potasio se muestran por variedad de síntomas: restricción del crecimiento, reducción del florecimiento, cosechas menos abundantes y menor calidad de producción.

Fuente:
Servicio Oficial de Noticias Neuquén


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